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Book Diet #8

Recently, the book I have enjoyed most is Joe Henrich's The Secret of Our Success. The subtitle says very well what it is about: How Culture Is Driving Human Evolution, Domesticating Our Species, and Making Us Smarter. I found the interaction between culture and biology totally mind-boggling and think that this is one of those great books that synthesize different areas of understanding into a compelling narrative, in a very accessible and entertaining way. Here is a good interview with him, by Tyler Cowen, if you want to get a preview.
Henrich has a new book out, The WEIRDest people in the world (review by Dan Dennet), which I am eager to read - alas my copy is stuck in the mail.

If one takes "big picture" books as a genre, then Jared Diamond's Guns, Germs and Steel certainly is one of the most prominent examples. I had not read it until last year and liked it very much. I continued straight on to his follow-up Collapse but have so far passed on the latest one, Upheaval.

Why we Sleep by Matthew Walker did not leave a permanent impression on me, mostly because I needed no convincing that sleeping is important. I easily average 8,5 hours per night and generally sleep well. What really peaked my interest though was this fantastic blog post that goes though the first chapter of the book and finds a plethora of errors; very worthwhile to check out!

Back to cultural evolution. This View of Life by David Sloan Wilson was certainly interesting as well, but not as captivating to my brain as Henrich's book above. The question whether group selection is real or not gets mixed into the subject matter and I find the debate around this both confusing and semantic at times.

Last for today is Camus' The Plague. I stumbled upon my old copy, in German translation, which I must have read many years ago. But I remembered nothing of it when I started reading the other day. It is of course very well written, but also a bit dense, which is why I only progress a few pages every night in bed.


Book Diet

A few notes on my (not so) recent book diet.

The Strange Order of Things: Life, Feeling, and the Making of Cultures by Antinio Damasio. I really wanted to read that one after listening to this interview with the author, but I did not make it very far before I got bored. My bad! I might re-visit it some day. Related in the discussion of feelings is this podcast that I just listened to - quite interesting!

I must have mentioned before how much I enjoyed the 40th anniversary edition of Dawkins' The Selfish Gene, in which he reads the audio version of his current commentary, in dialogue with his former self. In the meantime I have read or listended to two more of his books: The Blind Watchmaker was good, but I liked The Extended Phenotype less, since it is written more for a more specialist audience and is very careful about details and nuances, which can make it tedious for laymen readers.

Stephen Fry has written (and recorded audio for) two books about ancient Greek mythology. Mythos covers the gods and creatures that were around before mankind came into play, and how all that came to be. The second part, Heroes, is about Hercules, Jason and their like, concluding with Theseus. Both are overall very enjoyable, not the least because of Fry's excellent reading.

I stumbled upon the semi-famous commencement speech by David Foster Wallace which is very much worth your time, if you don't know it yet. Prompted by that, I also read some of the essays in his collection A Supposedly Fun Thing I'll Never Do Again, with mixed feelings. He certainly can write and has some good insight into the human condition, so I think I understand why he gathered a fan-base. But something bothered me with his writing, maybe it felt pretentious, overly showy, or I cannot quite put my finger on it. Still, the title story about his trip on a cruise ship was great fun!

Another book that I did not finish is Against Empathy by Paul Bloom. This is not because it is bad or I found it unconvincing, on the contrary! I just had heard him make the major points of the book in several podcasts (Sam Harris & Very Bad Wizards) and needed no more convincing than that to appreciate the distinction between compassion and empathy and that the side effects of the latter are too often neglected. So be sure check out the book, if that sounds wrong (or right) to you!


More Books!

In my recent list of books I omitted the two that I have not finished yet. But even so, I am more than half-way through both and will most likely not find their remainders less excellent.

  • Richard Dawkins' The Selfish Gene is of course a very famous book; and now even I know why. How selection pressure can steer behaviour in animals (us humans not excluded) is truly enlightening. I especially liked that the author co-reads the audio-version himself, which makes his included later commentary on the over 40 years old text extra entertaining.
  • The Elephant in the Brain is written by Kevin Simler & Robin Hanson and was released earlier this year. It is about how unaware we are about our actual motivations. We deceive ourselves to get away with selfish acts while at the same time looking good and noble in our own eyes, and hopefully those of others.

I cannot put it into words yet how but the two books are very much related to each other. I mean in a deeper sense than that they are about behaviour.



In recent months I've been cutting down on my following the news cycle and social media, and on some podcasts. This has freed up time for some books to read or listen to. Here are a few that I enjoyed quite a bit.

  • The Gene: An Intimate History by Mukherjee, Siddhartha.
  • Sapiens and Homo Deus by Yuval Noah Harari.
  • Altered Traits: Science Reveals How Meditation Changes Your Mind, Brain, and Body by Daniel Goleman & Richard Davidson.
  • If you are as skeptical toward "meditation" as I was, Sam Harris' Waking Up might convince you that it can be done without religious mumbo-jumbo.
  • The Beginning of Infinity: Explanations That Transform the World by David Deutsch.
  • I Contain Multitudes: The Microbes Within Us and a Grander View of Life by Ed Yong.
  • Last, Compelling Science Fiction periodically publishes ebooks with short stories. Not all brilliant, maybe, but some quite compelling indeed.



It's not often that I treat myself with a fresh order of books - I've been consuming more ebooks and audiobooks lately. But after I finished Harari's fantastic Sapiens, I wanted the successor Homo Deus right away. If you havn't heard of the former, I can highly recommend it! It's a critical look at our species, from a more unbiased perspective than we are used to.

Then there is Medieval Uppland, a book that will hopefully give us some inspiration for summer excursions nearby. Last, How To Brew is the just-out new edition of what seems to be the homebrewers' bible. After skimming through it, there sure is enough detail to satisfy the needs of not-so-novice-anymore brewers. I'm currently waiting for my 11th batch to finish fermenting.

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Schwedische Bücher

Zugegeben, ich bin keine Leseratte. Dazu kommt, dass ich eher Sachbücher als Literatur anfasse, so dass sich mein jährliches Pensum an Skönlitteratur in Grenzen hält. Nichtsdestotrotz habe ich über die Jahre ein paar schwedische Bücher gelesen; es ist an der Zeit, sie zu erwähnen.

Kallocain von Karin Boye könnte man als schwedisches Brave New World bezeichen. Es ist eine Weile her, aber die düstere, dystopische Stimmung ist mir noch in Erinnerung.

Astrid Lindgrens Vi på Saltkråkan. Was soll man sagen? Mindestens eins von ihr sollte man gelesen haben und Saltkråkan ist mit dem Schärengartenthema schwedischer als schwedisch.

Aniara von Harry Martinsson war ein echtes Erlebnis, sprachlich, vor allem wenn man es vorliest oder vorgelesen bekommt. Kein Wunder, dass er dafür den Nobelpreis bekommen hat. Es ist in Versen geschrieben und erzählt die Geschichte des Raumschiffs Aniara, das ziellos durchs Weltall treibt. “Eine Revue von Menschen in Zeit und Raum”, so der Untertitel, die ganz klar den ersten Platz dieser Liste einnehmen würde, wäre sie geordnet.

Mikael Niemis Populärmusik från Vittula war vor ein paar Jahren sehr in. Kurzweilig und mit ein paar Einblicken in das Leben ganz weit im Norden.

Hemsöborna von August Strindberg ist so etwas wie der böse ältere Bruder von Vi på Saltkråkan, es handelt zumindest ebenfalls vom Leben im Schärengarten. Heuer ist Strindberg-Jahr; man feiert bezeichnenderweise den 100. Todestag, nicht den Geburtsag, des noch heute umstrittenen schwedischen “Nationalpoeten”. Ich habe mit den Hemsöborna meine kulturelle Schuldigkeit getan und war sogar positiv überrascht.

Von Jonas Gardell habe ich sowohl Mormor gråter als auch En komikers uppväxt gelesen, wenn ich mich recht erinnere. Gardell ist Komiker und seine eher ernste, bittere Art von Humor baut auf die Absurditäten der Wirklichkeit.

Hundraåringen som klev ut genom fönstret och försvann war vor zwei Jahren der schwedische Bestseller schlechthin. Jonas Jonasson erzählt die Lebensgeschichte von Allan Karlsson, der auf absurde und groteske Weisen in die Weltgeschichte stolpert und sie beeinflusst. Wirklich sehr sehr lustig, wenn man sich darauf einlässt.

Gerade erst ausgelesen habe ich Onda Sagor (“dunkle Geschichten”) von Pär Lagerkvist, ebenfalls Nobelpreisträger. Die paar Novellen aus diesem Büchlein haben mir sehr gut gefallen.

Fast hätte ich Nils Holgerssons underbara resa genom Sverige von Selma Lagerlöv vergessen. Das habe ich allerdings nach etwa der Hälfte zur Seite gelegt; dass es als Schulbuch geschrieben wurde, ist sehr deutlich und es kommt mit endlosen Beschreibungen sehr belehrend daher. Besser fand ich Lagerlövs Gösta Berlings saga, das ich letztes Jahr als Theateraufführung auf dem Rottneros herrgård in Värmland gesehen habe, der als Vorlage für das Ekeby im Buch gilt.

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Tipps per Email sind immer willkommen, hier einer von Stefan: In diesem Video erklären zwei Verlagsmenschen, was es hierzulande an unterschiedlichen Buchbindungen gibt und welche wann üblicherweise angewendet wird. Wer schon immer wissen wollte, was der Unterschied zwischen pocket und häftad ist, bekommt da Antwort.

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Schwedisch-Deutsches Wörterbuch

Das Projekt Runeberg, benannt nach dem finnlandschwedischen Schriftsteller, ist das nordische Pendant zum Projekt Gutenberg.

Seit kurzem gibt es da ein Schwedisch-Deutsches Wörterbuch in gescannter Form, und zwar das von Carl Auerbach (3. Auflage von 1920), das bis 1959 nachgedruckt wurde. Mit 1529 Seiten ist es das wohl umfassendste schwedische Übersetzungswörterbuch, das je geschrieben wurde.

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Der Hundertjährige

Seit über einem Jahr hält sich das Buch Hundraåringen som klev ut genom fönstret och försvann von Jonas Jonasson in den schwedischen Bestsellerlisten. Übersetzt lautet der Titel: Der Hundertjährige, der aus dem Fenster stieg und verschwand.

Die Geschichte handelt von Allan Karlsson, der an seinem 100. Geburtstag aus dem Altersheim ausbüxt und in abenteuerliche Geschehnisse verwickelt wird, die ihn zum wegen Mordes Gesuchten machen. In alternierenden Kapiteln erfährt man, was die hundert Jahre davor in Allans Leben so alles passiert ist, und dies stellt die aktuellen Ereignisse weit in den Schatten, denn es zeigt sich, dass Allan Karlsson mit seiner unbedarften Art die Weltgeschichte weit stärker beeinflusst hat als uns bis dato bekannt war.

Ich habe das Buch gerade zu Ende gelesen und kann es jedem als Sommerlektüre empfehlen. Leicht und witzig geschrieben, sicherlich keine Weltliteratur, doch ungemein unterhaltsam. Einen Auszug kann man beim Verlag lesen. Übersetzungen gibt es meines Wissens noch keine, eine Verfilmung ist jedoch schon geplant und soll nächstes Jahr gedreht werden; der bekannte Komiker Robert Gustafsson wird die Hauptrolle spielen.

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Mehr Millennium

Die Millennium-Trilogie von Stieg Larsson belegt zur Zeit auf der Bestsellerliste von amazon.com die Plätze 1, 2 und 3. Das macht den Erbschaftsstreit gleich nochmal relevanter. Die schwedische Verfilmung alleine des ersten Teils hat derweil über 800 Millionen Kronen eingespielt und der dritte Teil sollte mittlerweile auch in deutschen Kinos zu sehen sein.

Nichtsdestotrotz will Hollywood die Serie bald noch einmal verfilmen. Vielleicht sind ihnen Details wie gleichgeschlechtliche Liebesszenen zu “europäisch” oder Noomi Rapace als Lisbeth Salander zu wortkarg. Als Schauspieler für Mikael Blomkvist werden Bratt Pitt oder Daniel Craig spekuliert, für Lisbeth die englische Carey Mulligan

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